El presidente de Corea del Sur, Yoon Suk-yeol, declaró un período de luto nacional el domingo después de que una multitud de Halloween mató a unas 151 personas en una zona de vida nocturna llena de gente en Seúl.

Yoon expresó sus condolencias a las víctimas, en su mayoría adolescentes y veinteañeros, y sus deseos de una pronta recuperación para los muchos heridos en uno de los peores desastres de Corea del Sur y las peores estampidas del mundo en décadas.

«Esto es verdaderamente trágico», dijo en un comunicado. «Una tragedia y un desastre que no deberían haber ocurrido tuvieron lugar anoche en el corazón de Seúl».

Una gran multitud que celebraba en el popular distrito de Itaewon irrumpió en un callejón el sábado por la noche, dijeron los funcionarios de emergencia, y agregaron que el número de muertos podría aumentar.

Choi Sung-beom, jefe de la Estación de Bomberos de Yongsan, dijo que se habían confirmado 151 muertes, incluidos 22 extranjeros. Dijo en una sesión informativa en el lugar que 82 personas resultaron heridas, 19 de ellas de gravedad.

Familiares y amigos buscaban desesperadamente noticias de sus seres queridos en centros comunitarios que se habían convertido en instalaciones improvisadas para personas desaparecidas.

Hasta el mediodía, el Ministerio del Interior dijo que al menos el 90% de las víctimas habían sido identificadas, con retrasos que afectaron a algunos extranjeros y adolescentes que aún no tenían tarjetas de identificación.

Las empresas de tecnología y juegos móviles de Corea del Sur, incluidas Kakao y NCSOFT, retiraron sus promociones de Halloween después de la tragedia, mientras que el parque de atracciones Everland canceló los eventos con el tema de Halloween. Muchos gobiernos y organizaciones regionales han cancelado o reducido festivales y otras celebraciones.

Fue el primer evento de Halloween en Seúl en tres años que estuvo virtualmente libre de restricciones de COVID-19 y distanciamiento social. Muchos de los asistentes a la fiesta llevaban máscaras y disfraces de Halloween.

La madrugada del domingo, disfraces y efectos personales se mezclaban con manchas de sangre en la calle estrecha. Los sobrevivientes se acurrucaron bajo mantas de emergencia en medio de una multitud de trabajadores de emergencia, policías y medios de comunicación.

Muchos de los muertos estaban cerca de un club nocturno, dijo Choi. Muchas de las víctimas eran mujeres de unos 20 años, mientras que entre los extranjeros asesinados había personas de China, Irán, Uzbekistán y Noruega, dijo.

Los testigos describieron que la multitud se volvió cada vez más ingobernable y agitada a medida que se hacía más profunda la noche. El caos estalló justo antes de la estampida de las 10:20 p. m. (13:20 GMT), con la policía disponible para el evento en ocasiones luchando por controlar a la multitud, dijeron testigos.

Moon Ju-young, de 21 años, dijo que había señales claras de problemas en el callejón antes del incidente. Le dijo a Reuters que estaba más de 10 veces más lleno que de costumbre.

Las imágenes de las redes sociales mostraron a cientos de personas amontonadas en el callejón angosto e inclinado aplastadas e inmóviles mientras los oficiales de emergencia y la policía intentaban liberarlos.

CALLEJÓN EMPAQUETADO EN PENDIENTE

Choi, el jefe de bomberos del distrito de Yongsan, dijo que todas las muertes probablemente se debieron a la aglomeración en el callejón.

Los bomberos y los testigos dijeron que la gente siguió entrando en el callejón después de que ya estaba lleno de pared a pared, cuando los que estaban en la parte superior de la pendiente cayeron, enviando a las personas debajo de ellos sobre los demás.

Una mujer dijo que su hija, rescatada de la aglomeración de personas, sobrevivió después de estar atrapada durante más de una hora.

Se instaló una morgue improvisada en un edificio al lado de la escena. Alrededor de cuatro docenas de cuerpos fueron trasladados en camillas con ruedas y trasladados a una instalación del gobierno para identificar a las víctimas, según un testigo de Reuters.

El distrito de Itaewon es popular entre los jóvenes surcoreanos y expatriados por igual, sus docenas de bares y restaurantes se llenaron el sábado por Halloween después de que las empresas sufrieran un fuerte declive durante los tres años de la pandemia.

«Veías grandes multitudes en Navidad y fuegos artificiales… pero esto era diez veces más grande que todo eso», dijo Park Jung-hoon, de 21 años, a Reuters desde la escena.

Los líderes internacionales ofrecieron sus condolencias, incluido el presidente de los Estados Unidos, Joe Biden, y el presidente de China, Xi Jinping, quien señaló que los chinos estaban entre los muertos y heridos.

Con el alivio de la pandemia de COVID, en abril se levantaron los toques de queda en bares y restaurantes y un límite de 10 personas para reuniones privadas. En mayo se eliminó un mandato de máscara al aire libre.

El presidente Yoon celebró una reunión de emergencia con asesores de alto nivel y ordenó que se estableciera un grupo de trabajo para asegurar los recursos para tratar a los heridos y lanzar una investigación exhaustiva sobre la causa del desastre.

El desastre es uno de los más mortíferos del país desde el hundimiento de un transbordador en 2014 que mató a 304 personas, principalmente estudiantes de secundaria.

El hundimiento del Sewol y las críticas a la respuesta oficial conmocionaron a Corea del Sur, lo que provocó un examen de conciencia generalizado sobre las medidas de seguridad en el país que probablemente se renovarán tras la avalancha del sábado.